L’art de la sécurité en course par temps froid

À 1h02, le 30 novembre 2021 Par SALLE DES NOUVELLES/Chris Lomon, Woodbine Communication

Lorsqu’il s’agit de surmonter les mois froids des courses Standardbred, les pratiques mises en place par tous les participants peuvent différer, mais le jeu final est toujours le même.

Alors que les températures continuent de baisser et que le temps hivernal s’abat à Woodbine Mohawk et les régions avoisinantes du sud-ouest de l’Ontario, ceux qui sont liés aux Standardbred sont prêts à faire un effort supplémentaire pour assurer la sécurité et le bien-être des chevaux.

Peu importe ce que l’hiver leur réserve – vent, neige, grésil ou autre – les chevaux peuvent mieux résister aux températures plus froides que les humains, car ils sont mieux équipés pour maintenir leur température corporelle face lors de températures glaciales. Le pelage d’un cheval agit comme un hydrofuge et ses poches gutturales, situées à l’arrière de la gorge, réchauffent l’air avant qu’il n’atteigne les tissus délicats des poumons. Les chevaux ont rarement des gelures, mais l’endroit le plus probable est le bout des oreilles.

« Vous ne changez pas grand-chose avant d’échauffer les chevaux », a déclaré Michelle Olson, une palefrenière de longue date, qui a récemment obtenu sa licence d’entraîneur. « Après l’échauffement sur la piste, c’est plus un défi de garder les chevaux au chaud entre les courses. Certains soirs, selon le degré de froid, vous aurez peut-être besoin de deux couvertures pour vous assurer qu’ils restent au chaud. Tout le concept, vraiment, est de garder les chevaux aussi confortables que possible. »

D’autres pratiques de sécurité notables pendant les courses d’hiver consistent à s’assurer que la langue d’un cheval n’est pas attachée à l’extérieur de la bouche car la langue est susceptible de geler et à augmenter la portion de foin par temps froid pour aider le cheval à maintenir son poids. Les chevaux consomment plus d’énergie en hiver car ils génèrent de la chaleur corporelle grâce à la digestion des fibres végétales.

Olson, qui travaille comme palefrenière à Woodbine et Mohawk depuis 2010, connaît bien les soins supplémentaires dont les chevaux ont besoin pendant l’hiver.

Deux exigences importantes sont centrées sur l’eau, quoique de manières différentes.

Fournir à un cheval de l’eau tiède pendant l’hiver encourage la consommation d’eau, car les chevaux hésiteront à boire de l’eau glacée, ce qui pourrait les déshydrater et augmenter les risques de coliques.

« Une chose énorme est de les faire boire de l’eau », a noté Olson, qui s’occupe généralement de deux à trois chevaux lors d’une soirée de course. « En hiver, ils ralentiront naturellement leur consommation d’eau. Une fois qu’ils sont inscrits sur un programme, et je parle du mien, ils boiront la quantité d’eau dont ils ont besoin normalement durant l’année. J’ai deux seaux dans mon équipement toute l’année. S’assurer qu’ils sont bien hydratés, que ce soit en hiver ou en été, est un « must ».

Utiliser moins d’eau lors du bain d’un cheval aidera à sécher le cheval plus rapidement, tandis que l’ajout d’alcool à friction à l’eau du bain accélérera le temps de séchage. Il est également impératif d’éloigner le cheval des courants d’air directs lorsqu’il se refroidit, car des problèmes respiratoires peuvent survenir lorsqu’un cheval se refroidit après l’exercice. Un cheval est complètement refroidi lorsque le pelage est bien sec. S’il est important de protéger un cheval des courants d’air directs, il est également essentiel d’ouvrir les évents de la remorque pour permettre à l’air frais de circuler dans toute la remorque.

« En été, vous verrez beaucoup de chevaux se baigner entre les voyages et les courses », a déclaré Olson. « Ce n’est pas aussi courant en hiver. Il s’agit vraiment de garder le cheval au sec. Quand ils reviennent de courser, vous vous assurez qu’ils sont nettoyés – si la piste est boueuse – et faites-les sécher le plus rapidement possible. En été, vous avez tendance à ne pas leur jeter de couverture dès qu’ils reviennent d’une course, alors qu’en hiver, vous auriez tendance à le faire plus rapidement pour qu’ils ne refroidissent pas trop vite. »

Un énorme avantage à ce moment de la saison, a noté Olson, est la capacité de vaquer à ses occupations dans l’enclos de Woodbine Mohawk.

« Il fait très chaud dans le paddock, donc nous avons de la chance car rien de drastique n’a vraiment besoin d’être fait. Je pense que l’essentiel est que tout le monde travaille ensemble pour que tout le monde soit en sécurité là-bas. »

Cela inclurait l’hippodrome lui-même.

« Toute l’année avant le début des courses à Mohawk, plusieurs projets de préparation pour l’hiver ont eu lieu pour garantir que les courses puissent se dérouler en toute sécurité et confortablement pendant les mois les plus froids », a déclaré Megan Walker, directrice principale, Opérations de course, Woodbine Mohawk. « Ils ont inclus de nouvelles portes, rideaux d’air et appareils de chauffage, entre autres choses, pour aider à empêcher les courants d’air de pénétrer dans l’enclos. En cas de conditions météorologiques extrêmes, les parades d’avant-course sont raccourcies pour aider à limiter le temps que les chevaux et les conducteurs sont sur la piste. L’équipe d’entretien de la piste joue également un rôle énorme pour assurer la sécurité de tout le monde sur la piste pendant les mois d’hiver. »

Lorsque les ambleurs et les trotteurs arrivent à l’hippodrome, l’engagement envers la sécurité des chevaux se poursuit. Bien échauffer les chevaux avant la course aide à prévenir les blessures aux pattes et aux muscles.

Scott Young, un régulier de Woodbine Mohawk, s’efforce de garder chaque cheval qu’il conduit en mouvement perpétuel avant la course.

« Cela dépend de chaque cheval et du temps dont vous disposez avant de vous aligner pour la course, mais vous pouvez faire du jogging avec le cheval pendant un tour, puis le promener, si le temps le permet », a déclaré le vainqueur à vie de plus de 1 100 courses. « J’essaie juste de garder mes chevaux en mouvement en hiver. Cela n’a pas besoin d’être rapide, mais vous voulez les garder en mouvement. »

Avant les courses, Young s’assure qu’il est habillé pour le succès par temps froid.

« Physiquement, je me prépare en fonction du froid. Les soirées très froides, vous portez beaucoup d’équipements thermiques. La façon dont les courses se déroulent, ils ne nous laissent pas sur la piste trop longtemps, généralement un tour, puis direction barrière, ce qui est bien. Tant que vous ne restez pas trop longtemps avec l’adrénaline, vous parvenez à rester assez chaud. Nous avons nos combinaisons d’hiver, nos combinaisons bouffantes qui sont très bien rembourrées à l’intérieur. Nous avons des hauts et des pantalons de boue au cas où nous en aurions besoin. »

« Vous vous assurez que vos lunettes de conduite sont propres et préparez-vous pour la prochaine. Vraiment, il s’agit de s’habiller pour l’occasion. »

Malgré les défis de la course pendant les mois les plus froids, il y a des moments, bien que peu nombreux, où Young prend les choses du bon côté.

« Quand il ne fait pas trop froid et que la neige tombe, c’est un look plutôt cool. C’est arrivé récemment à Mohawk où nous avons vu passer un nuage de neige au hasard et quand nous avons quitté la barrière – vous savez quand vous conduisez votre voiture dans la neige et que vous allumez vos feux de route et ça a l’air plutôt cool de venir à votre rencontre – ça a commencé à faire ça. C’était comme si la neige soufflait autour de nous, un peu comme une boule de neige. »

Indépendamment de ce que les prévisions annoncent au cours des prochains mois, la sécurité des chevaux est la priorité absolue.

« Ces chevaux sont des athlètes incroyables », a félicité Young. « Vous vous en rendez compte à chaque fois que vous vous asseyez dans le sulky. Beaucoup de soins sont apportés au bien-être des chevaux, et tout le monde y participe. »

 

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