Le jockey Kimura, dernière star japonaise à rejoindre la scène sportive de Los Angeles

À 0h03, le 27 décembre 2023 Par Santa Anita

Les superstars japonaises Shohei Ohtani et Yoshinobu Yamamoto ont fait la une des journaux internationaux plus tôt ce mois-ci en signant des contrats combinés pour plus d’un milliard de dollars pour se joindre aux Dodgers de Los Angeles la saison prochaine.

À environ 19 km du stade des Dodgers, à Santa Anita Park, se trouve un autre athlète japonais de haut niveau prêt à montrer son talent de classe mondiale aux fans de sport locaux. Pour le deuxième hiver consécutif, le meilleur jockey Kazushi Kimura devrait monter à plein temps au Great Race Place.

Kimura, 24 ans, revient à Santa Anita après avoir remporté son troisième titre de jockey consécutif à Woodbine de Toronto. Au cours de la saison de près de huit mois à Woodbine, Kimura a accumulé 161 victoires, soit 24 de plus que son plus proche poursuivant, et 7,1 millions de dollars de gains en bourse.

À la fin de la saison à Woodbine, le 17 décembre, Kimura a monté le lendemain dans son Jaguar Crossover bleu et a parcouru plus de 4 000 kilomètres (2 500 milles) de Toronto à Santa Anita. Il est arrivé jeudi dernier.

« C’est génial d’être de retour. C’est un endroit merveilleux », a déclaré Kimura mardi matin après avoir travaillé plusieurs chevaux.

Lors de la première saison de Kimura à Santa Anita, il a terminé le Classic Meet 2022-23 avec 11 victoires et plus de 1,3 million de dollars de gains en bourse, ce qui le plaçait au septième rang parmi la colonie des jockeys locale. Et bien qu’il ne l’ait pas gagné, le point culminant de son séjour a été de guider Mandarin Hero, un négligé (et compatriote de race japonaise), pour terminer deuxième par « un nez » dans le Grade I Santa Anita Derby.

« J’ai eu une belle opportunité ici l’année dernière. J’espère que je pourrai continuer à bâtir mon nom en Californie », a déclaré Kimura.

Cette saison, Kimura sera représenté pour la première fois par le vétéran agent Brian Beach. Ils ont quatre montures prévues mardi et six autres vendredi lorsque les courses reprendront à Santa Anita.

En participant au Classic Meet, Kimura se classe cette année au 22e rang parmi tous les jockeys nord-américains en termes de gains en bourse, avec plus de 8,7 millions de dollars. Il a déclaré que son objectif cet hiver était de surpasser ses réalisations précédentes à Santa Anita.

« J’ai toujours de grands rêves. Mais si je pouvais devenir le meilleur jockey ici, ce serait mon plus grand objectif », a déclaré Kimura.

Quant à ses compatriotes rejoignant les Dodgers, Kimura a déclaré qu’il garderait un œil attentif sur les deux hommes ce printemps.

« De nombreux Japonais vivent ici, le long de la côte ouest. C’est formidable de voir Shohei et Yamamoto venir ici à Los Angeles », a déclaré Kimura. « Pour les Japonais, c’est génial aussi parce qu’il est plus facile de regarder des matchs sur la côte ouest que sur la côte est en raison du décalage horaire. »

Kimura monte aux États-Unis depuis 2018. En 2019, il a remporté l’Eclipse Award en tant qu’apprenti jockey exceptionnel.

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