Le Monde s’affronte lors du Yonkers International Trot d’un million de dollars

À 1h22, le 8 septembre 2023 Par SALLE DES NOUVELLES/Derick Giwner, pour MGM Yonkers Raceway

Les yeux du monde Standardbred seront fermement rivés sur la piste Yonkers samedi après-midi (9 septembre) lorsque 10 trotteurs âgés des quatre coins du monde se réuniront pour le MGM Yonkers International Trot d’un million de dollars. L’événement sur invitation uniquement est l’attraction vedette d’un programme de 11 courses qui offre 3,3 millions de dollars en bourses et comprend également les championnats du circuit New York Sire Stakes pour les 2 et 3 ans.

Lorsque les positions de départ ont été tirées au sort, la superstar française Etonnant a obtenu le deuxième rang et a été choisie comme favorite de la cote matinale à 3 contre 1 dans l’épreuve sur 1 ¼ mille. Bien qu’il s’agisse généralement d’un endroit favorable à Yonkers, le propriétaire-entraîneur Richard Westerink était quelque peu préoccupé par le rythme initial de la course et par la manière dont cela pourrait affecter son cheval.

« Avec la deuxième position, nous devons être un peu prudents », a déclaré Westerink. « [En entrant] dans le premier tournant, le cheval a beaucoup d’énergie et c’est là qu’il est le plus susceptible de commettre une erreur. Après, je pense que ce sera plus facile pour lui. »

« Au premier tournant, il sera peut-être cinquième ou sixième, mais après il pourra sortir et on verra. Je pense que c’est le cheval le plus coriace mais peut-être pas le plus rapide au départ. »

Westerink rapporte qu’Etonnant a perdu un peu de poids à cause de la chaleur en France et ici mais que le fils de Timoko, âgé de 9 ans, s’est très bien entraîné. Bien que le vainqueur de l’Elitloppe 2022 ait gagné plus de 2,3 millions de dollars au cours de sa carrière, il n’est pas le cheval le plus riche du peloton. Cet honneur appartient au seul cheval que Westerink craint le plus parmi le contingent européen de cinq chevaux venus jouer pour l’immense trophée.

« Vivid Wise As », a rapidement déclaré Westerink à propos de la compétition principale, « mais le seul cheval qui me fait vraiment peur, c’est Etonnant et ce qu’il va faire. Mon cheval est plus solide que les autres, mais cette piste fait 800 mètres. Quand on est à 1 600 mètres, ce n’est pas un problème. »

Etonnant a participé au MGM Yonkers International Trot l’année dernière et a fait un bris d’allure au quatrième tournant avec le conducteur régulier Anthony Barrier, qui le conduit à nouveau cette année. L’objectif bien sûr en 2023 est qu’Etonnant fasse attention à son allure et remporte ce trophée insaisissable pour Westerink.

« Si le cheval trotte jusqu’au bout, je pense que nous pouvons gagner », a supposé Westerink, qui a ajouté qu’Etonnant courrait avec des fers, comme il l’avait fait en 2022.

Bien que les États-Unis n’aient pas obtenu de vainqueur au MGM Yonkers International Trot depuis Resolve en 2016, It’s Academic (7 contre 2, troisième position) offre au pays d’origine une sérieuse opportunité de revenir dans la colonne des victoires cette année. Le protégé de Ron Burke a haussé son jeu à un nouveau niveau en 2023 avec sept victoires en 11 départs, et le cheval de 6 ans en terminant parmi les trois premiers dépasserait les 2 millions de dollars en carrière.

Plus récemment, It’s Academic a donné le ton au Maple Leaf Trot à Woodbine Mohawk et a été battu tardivement par l’invaincu aux États-Unis, Alrajah One, dans un temps final de 1:50.2. La défaite a mis fin à une séquence de cinq victoires consécutives, mais n’a pas entamé la confiance du conducteur David Miller en sa monture.

« De toute évidence, A-One [Alrajah One] était vraiment dans son élément. Mon cheval s’est battu assez fort et ce cheval vient de nous dépasser sur les 100 derniers mètres », a déclaré Miller. « Je me sens vraiment bien pour [samedi]. Mon cheval est en bonne forme et vif. »

Aussi bonne que soit la compétition de samedi, de nombreux conducteurs et chevaux sont pratiquement inconnus des habitués américains comme Miller, mais il a un atout « dans le trou » avec It’s Academic, extrêmement facile à conduire.

« Je réagis simplement à la façon dont la situation se déroule », a déclaré Miller à propos de la conduite face à des chevaux inconnus. « Mon cheval est vraiment polyvalent ; il peut partir très vite ou prendre du recul. C’est vraiment un bon cheval à tous points de vue. »

Vivid Wise As, avec un compte en banque de 3 126 865 $ et un impressionnant total de 34 victoires en 85 courses en carrière, a hérité de la très convoitée pole position pour l’entraîneur Alessandro Gocciadoro et le conducteur Matthieu Abrivard. Le fils de Yankee Glide, âgé de 9 ans, a été très compétitif en Europe en terminant deuxième en Suède lors de son dernier départ (25 juillet) et en remportant sa précédente tentative en Italie un mois auparavant.

Aussi accompli que certains de ses confrères européens en termes de carrière, Hierro Boko a su faire beaucoup de bruit sur la scène européenne cette année, en faisant plus que doubler ses gains avec 295 320 $ gagnés à l’âge de 9 ans. Hannu Korpi comprend où se situe son cheval sur le spectre, mais estime qu’il a certains éléments intangibles en sa faveur samedi.

« Etonnant et Vivid Wise sont meilleurs que Hierro Boko, mais mon cheval a de meilleures conditions car il sait nager et il n’est pas coincé en quarantaine. Il suit la même routine quotidienne qu’en Finlande. Il a très bien fait le voyage », a déclaré Korpi, qui est à Magical Acres tandis que ses rivaux susmentionnés restent à Yonkers Raceway.

Hierro Boko (cinquième position) est en fait le trotteur le plus rapide d’Europe cette année grâce à sa victoire de 1:50 (converti au mille) le 16 juillet dans son pays natal, la Finlande. À part ces moments-là, Korpi estime que son fils de 9 ans de From Above a une autre distinction. C’est un avantage dans la mesure où la piste plus petite ne posera aucun problème.

« Ce n’est pas un démarreur ultra rapide, mais il va très bien dans les tournants », a déclaré Korpi, qui courra sans fers sur Hierro Boko samedi. « C’est un tel honneur de participer à cette course et nous sommes là pour gagner. Je n’ai pas peur d’essayer quoi que ce soit et je ferai tout ce que je peux pour y parvenir. »

Le coloré Korpi a même promis un cadeau spécial s’il se retrouvait dans le cercle des vainqueurs après le MGM Yonkers International Trot : « Je chanterai l’hymne national américain », a déclaré Korpi avec un grand sourire.

It’s Academic n’est pas le seul représentant américain puisque Venerate porte également le rouge, le blanc et le bleu de l’entraîneur suédois Marcus Melander et du conducteur américain du Temple de la renommée Brian Sears. Le 5 ans aux lignées françaises (Love You) a fait un bris d’allure dans le Maple Leaf Trot et devra également composer avec la position 10 cette semaine.

« Tout semble bien. Je ne sais pas ce qui a causé le bris d’allure », a déclaré Melander, qui a déclaré qu’il ajouterait probablement une perche de tête (pole) à l’intérieur pour la course de samedi.

Jiggy Jog porte le drapeau suédois de l’écurie américaine Åke Svanstedt. La jument de 4 ans est la seule jument dans le peloton et aussi la plus jeune combattante. Dexter Dunn, quadruple champion américain, conduira la fille de Walner depuis la neuvième position.

Parmi les autres voyageurs du monde inscrits à la course figurent Get A Wish (Danemark, sixième position), Aldebaran Zeus (Australie, septième position) et Bengurion Jet (Italie, huitième position).

Le MGM Yonkers International Trot est la septième course avec une heure de départ prévue à 15 heures. Le programme débute à 12h15.

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